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Qué es y para qué sirve el catalizador

Su funcionamiento silencioso hace que normalmente pase desapercibido, pero el catalizador es un elemento obligatorio en todos los vehículos gasolina o diésel. No en vano su cometido es clave en la salvaguarda del medioambiente: sirve para reducir la emisión de gases tóxicos a la atmósfera.

La función básica de un convertidor catalítico es eliminar de los gases del escape el combustible no quemado y los compuestos potencialmente peligrosos, evitando así que puedan llegar a contaminar la atmósfera. Esto lo consigue descomponiendo los gases contaminantes en vapor de agua y el monóxido de carbono en CO2.

Qué es y para qué sirve el catalizador

Qué elementos contaminantes elimina el catalizador

El catalizador se coloca entre dos sensores de oxígeno en la parte final del sistema de escape, después del motor y antes del silenciador.

En el interior de la carcasa metálica se encuentra una estructura de cerámica con forma de panal de abeja y unas superficies de platino, paladio y rodio, que reaccionan químicamente para neutralizar tres compuestos:

  • Hidrocarburos. Son los compuestos sobrantes de la gasolina, que no han sido quemados por el motor adecuadamente. Pueden formar dañinas nubes de esmog en la atmósfera. El catalizador los convierte en dióxido de carbono y agua.
  • Óxido de nitrógeno. Se forma al combinar oxígeno y nitrógeno durante el funcionamiento del motor. Además de esmog también puede acumularse en nubes y caer sobre la tierra en forma de lluvia ácida. El catalizador lo descompone en nitrógeno y oxígeno.
  • Monóxido de carbono. Se forma por el calor del motor, y es el compuesto contaminante más peligroso y venenoso para el ser humano. El catalizador lo convierte en dióxido de carbono.
Qué es y para qué sirve el catalizador

Cómo funciona un catalizador

La estructura interna de panel de abeja maximiza la superficie en la que pueden tener lugar las reacciones de reducción y oxidación.

Al principio, el convertidor catalítico utiliza un catalizador de reducción para reducir los óxidos de nitrógeno. Siempre que las moléculas de óxido nitroso pasan a través del convertidor, el catalizador ayuda a eliminar el átomo de nitrógeno y permite que el oxígeno libre forme gas de oxígeno.

En la segunda etapa, el convertidor utiliza el catalizador oxidante, que disminuye las emisiones de monóxido de carbono e hidrocarburos no quemados.

Qué es y para qué sirve el catalizador

Cuándo cambiar un catalizador

La vida media de un catalizador ronda los 200.000 kilómetros, pero un golpe en los bajos puede ocasionar una rotura. Habrá que cambiarlo por ejemplo si el panal de cerámica se rompe y aparecen ruidos metálicos en el interior.

Otra causa posible de rotura del catalizador es un exceso de aceite en el cárter. Si el catalizador se inunda de aceite, lo mejor es no mover el vehículo y sacar el líquido dejándolo en el nivel, mejor tirando hacia el mínimo.

En los motores diésel, un bajo nivel del AdBlue también puede afectar al catalizador.

Estos son algunos de los síntomas que revelan el mal funcionamiento del catalizador:

  • Aumento en el consumo de combustible
  • Mayores emisiones contaminantes por el escape
  • Reducción de la potencia del motor y del voltaje eléctrico del vehículo
  • Sobrecalentamiento del motor
  • Mal funcionamiento de los inyectores
Qué es y para qué sirve el catalizador

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